En Los Ángeles, la exposición Regeneration: Black cinema 1898-1971 repasa los momentos clave de la poco conocida historia del cine negro estadounidense, incluidos los cientos de largometrajes independientes realizados hasta la década de 1960.


Mucho antes de Morgan Freeman o Spike Lee, generaciones de actores y directores negros pioneros, así como revolucionarios, dieron forma al cine estadounidense; trataron de combatir los estereotipos, según muestra una exposición en el Museo de los Premios de la Academia de Los Ángeles hasta el 9 de abril.

Regeneration: Black cinema 1898-1971 repasa los momentos clave de la historia poco conocida del cine negro estadounidense, incluidos los cientos de largometrajes independientes realizados hasta la década de 1960 con actores afroamericanos para el público afroamericano, conocidos como “películas raciales”, en una época en la que la segregación racial seguía vigente en las salas de cine. La exposición, que pone de relieve estas obras que fueron en gran medida ignoradas por los grandes estudios de Hollywood y el público de la época, se abre con una bobina de 1898 recientemente redescubierta que muestra a dos actores negros de vodevil abrazados.

¿Estás preparado para escuchar este secreto? Que los negros siempre hemos estado presentes en el cine estadounidense, desde el principio, dice la directora Ava DuVernay en una rueda de prensa. Presentarse no como caricaturas o estereotipos, sino como creadores, productores, pioneros y espectadores entusiastas, añadió. Deberíamos haber mostrado esto mucho antes.

Regeneration es la segunda gran exposición temporal del museo de la Academia de las Artes y las Ciencias Cinematográficas, que ha sido objeto de críticas en los últimos años por su falta de diversidad. Entre los objetos expuestos se encuentran el Oscar de Sidney Poitier, el primer afroamericano en ganar el prestigioso premio al mejor actor en 1964 por Lilies of the Field (1963), los zapatos de claqué del dúo de baile Nicholas Brothers y un traje que llevó Sammy Davis Jr. en la película Porgy and Bess (1959).

Me sorprendió porque no conocía la existencia de estos largometrajes hasta que empecé a preparar esta retrospectiva en 2016 y a explorar los archivos de la Academia, afirma la curadora Doris Berger. Me pregunté: ¿Por qué no sabemos nada de esto? Deberíamos saberlo, continúa. Son películas realmente atractivas y la prueba de que los artistas afroamericanos tenían todo tipo de papeles y había muchas historias diferentes.

El público puede ver ahora imágenes cuidadosamente restauradas de obras como el western musical Harlem on the Prairie (1937), la comedia de terror Mr. Washington Goes to Town (1942) y el largometraje de gángsters Dark Manhattan (1937).

Pero muchas “películas de raza” de las que sólo quedan los carteles promocionales se han perdido para siempre. Mientras que Hollywood ofrecía a los actores negros de la época papeles secundarios como “mayordomos y mamás” –a menudo niñeras esclavas de las familias blancas ricas de Estados Unidos–, este tipo de películas independientes les ofrecían papeles como “abogados, médicos, enfermeras y vaqueros”, señala Doris Berger. “Esto es una prueba (de que Hollywood) podría haber sido mucho más diverso y emocionante”, añade.

El final de la exposición se centra en el auge de la “blaxploitation”, un género de los años setenta que puso en primer plano a los actores afroamericanos, lanzado por el director negro Melvin Van Peebles, que murió unos meses antes de que comenzara la Regeneración, al igual que Sidney Poitier.

Un homenaje tardío pero imprescindible

La exposición forma parte de un esfuerzo de la Academia por responder a las críticas sobre su falta de representatividad, personificadas en la campaña #OscarsSoWhite que en 2015 señaló la falta de intérpretes negros en las nominaciones a los Oscar. Desde entonces, la institución ha duplicado el número de mujeres y minorías étnicas entre sus miembros.

Más allá de informar al público en general sobre el “cine de raza”, Regeneration tiene también el mérito de haber interpelado a algunos directores negros estadounidenses. “Si lo hubiera sabido –lo de las actrices y todo eso– habría tenido una visión y un enfoque de la película completamente diferentes”, dice el director Charles Burnett. “Este trabajo tenía que producirse. Hace tiempo que debería haberse hecho. Es un trabajo importante y esencial”, coincide Ana DuVernay. “Esta exposición pone de relieve las generaciones de artistas negros cuyos pasos estamos siguiendo”.

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